Circular Challenge, Ondernemen

“Hoe tof is het als straks heel Nederland vol ligt met kroostegels?” – Interview met Emma Raijmakers van Flip the City

BlueCity2022Mei-Lowres-Jacqueline Fuijkschot-25

In 2020 deed Flip the City mee aan de Circular Challenge. Ze kregen zes weken de tijd om een ​​circulaire bestemming te vinden voor eendenkroos, een afvalstroom van de Provincie Zuid-Holland. Na zes weken hard zwoegen won Flip the City de Circular Challenge met hun prototype, een tegel gemaakt van eendenkroos, die uitgroeit tot een biodivers tuintje. Nu, twee jaar later, is het team niet alleen druk bezig met het ontwikkelen van de tegel, maar ook met het uitbreiden van hun expertise door middel van andere projecten om meer impact te maken en bij te dragen aan het vergroenen van de stad. Wij spraken Emma Raijmakers, een van de co-founders van Flip the City, over de afgelopen twee jaar en wat de toekomst hen brengt.

“Het eerste jaar na de Circular Challenge zijn we bezig geweest met testen, testen en nog eens testen in het BlueCity Lab. Ook hebben we de eerste pilot gedaan in samenwerking met de Gemeente Rotterdam in Reyeroord en waren we druk bezig met het ontwikkelen van de kroostegel,” begint Emma “Inmiddels merken we dat we onze expertise willen uitbreiden en zijn we als ontwerpstudio aan de slag gegaan met het vergroenen van de stad door middel van verschillende projecten om meer impact te maken.”

Fotograaf: Remco Zwinkels

Een startup beginnen

“Toen we begonnen aan de Challenge waren we allemaal net afgestudeerd en zoekende wat we wilden doen. Tijdens de zes weken waarin we onze reststroom ontwikkelden tot een circulair product kwamen we erachter dat we allemaal heel enthousiast waren om verder te gaan met Flip the City. Het feit dat we de Challenge daadwerkelijk wonnen, hielp ons hierin alleen maar verder.” Al snel werd het duidelijk dat het team een business developer en iemand met een scheikundige achtergrond miste. “Gelukkig hebben we Jurien gevonden.” Met Emma als productontwikkelaar, Eliza als bouwkundige, Hidde als alleskunner (Emma’s woorden!) met een achtergrond in biologie en Jurien als business developer is het team compleet.

“Met mijn achtergrond in productontwikkeling vind ik het super tof om een nieuw product op de markt te zetten. Eliza werd meteen enthousiast over het onderzoek dat gedaan moest worden om de tegel verder te ontwikkelen en Hidde had al ervaring met verschillende start-ups dus dat konden we ook goed gebruiken.” vertelt Emma.

Een tegel van kroos

Met een compleet team kon Flip the City aan de slag met hun vraagstuk: Waarom groeien sloten, kanalen en grachten helemaal groen van het eendenkroos, maar blijft alles buiten de waterkant in de stad kaal en grijs?

“We willen de stad van grijs naar groen transformeren door een kroostegel aan te bieden die uitgroeit tot een kroostuintje. In de tegel zit, zoals de naam verklapt, kroos. Dit kroos composteert, waardoor je geen potgrond hoeft te gebruiken en het zorgt ervoor dat je weinig onderhoud hebt zodra de mix van planten- en bloemenzaden ontkiemt tot een kroostuintje.” zegt Emma. “We leveren dus een kant- en klaar product dat zichzelf in ongeveer een maand omvormt tot een volwaardig tuintje dat voor meer groen en biodiversiteit in de stad zorgt.”

Winterdipje

Het productieproces van Flip the City loopt in de winter niet helemaal lekker. “Eendenkroos is zo seizoensgebonden dat het lastig is om het hele jaar te produceren. Zo is er in de winter helemaal geen kroos te vinden, maar in de zomer super veel. We kunnen niet in de zomer keihard doorwerken en in de winter moeilijk produceren.” Het werken met afvalstromen brengt dus uitdagingen met zich mee. “We zijn nu aan het kijken of we gedroogd kroos kunnen inzetten zodat we ook in de winter kunnen produceren. Dit betekent dat we hopelijk het kook- en pers-proces kunnen vervangen door het kroos te bewerken in een hittepers. Zodra dat allemaal rond is, kunnen we echt opschalen.” aldus Emma.

De tegels worden met de hand gemaakt en dat kost tijd. Zo duurt het maken van één tegel een week, inclusief droogtijd. Deze wijze van produceren is voornamelijk voor onderzoek. “Als we echt hard doorgaan met het hele team zouden we op een dag tien tegels kunnen maken en daarna moeten ze nog ruim een week drogen.” De volgende stap die Flip the City gaat zetten is het automatiseren van het proces. 

Fotograaf: Remco Zwinkels

Pilots en productie

“Het doel is om eind dit jaar de eerste tegels daadwerkelijk te verkopen. We hadden gehoopt dat we daar al stonden, maar dat viel uiteindelijk toch tegen. We doen alles nog handmatig, dit betekent dat het moeilijk is om de kwaliteit van de tegel altijd hetzelfde te maken. En het is vrijwel onmogelijk om het productieproces op te schalen op deze manier.” vertelt Emma. “We willen dit jaar een subsidie binnenhalen waardoor we onze productie kunnen opschalen. We hebben het erover gehad om samen te werken met Rotterdam Inclusief, een arbeid- en mensontwikkelbedrijf dat zoveel mogelijk Rotterdammers toegang geeft tot werk. Hiervoor moeten we uitzoeken welke machines we nodig hebben om de productie niet meer handmatig te doen en vervolgens kan Rotterdam Inclusief hier dan mee aan de slag.” vervolgt ze. 

Ik heb de neiging om te zeggen dat het allemaal te traag gaat. We zijn inmiddels twee jaar bezig en hebben alleen nog maar pilots gedaan in onder andere Reyeroord, de WaterStraat bij de TU Delft en verschillende andere samenwerkingen. Soms vergeet ik dat we dit allemaal naast ons werk doen: we zijn maar een dag per week bezig met Flip. Als je er op die manier naar kijkt, denk ik dat we heel blij mogen zijn dat we dit product neer hebben gezet.” zegt Emma. Wie kan nu zeggen dat ze naast hun fulltime baan ook een eigen startup hebben waarmee de stad een stukje groener wordt?! 

Bouwen aan een groene stad

Na het winnen van de Circular Challenge settelde de jonge ondernemers hun startup in BlueCity. “Werken in BlueCity bevalt ons heel goed, in het Lab kan iedereen je helpen. Het is een heel fijne plek, juist voor het netwerk dat je in de beginfase nodig hebt.” merkt Emma op. “Vooral in de corona-tijd waarin we de Challenge gewonnen hebben, was BlueCity een heel fijne plek waar we terecht konden en hulp kregen van andere ondernemers zoals bijvoorbeeld Marjanne Cuypers van BlueBlocks.”

Toekomstdromen

“We zijn in gesprek met verschillende hoveniers. Die zouden onze tegels kunnen inzetten en ook gemeenten kunnen de tegel gebruiken in een parkje of bij een breed looppad, onze kroostegels passen daar makkelijk naast.”  

Ook wordt er gedroomd over toekomstscenario’s. “Het zou geweldig zijn als onze kroostegel overal beschikbaar zou zijn.” zegt Emma. “En Juriens ouders hebben een tuincentra. Hoe tof zou het zijn als onze tegel daar te koop is?” sluit Emma af.

Meedoen aan de Circular Challenge?

De volgende editie van de Circular Challenge start in september 2022. Er zijn nog plekken voor zowel studenten/young professionals als deelnemende bedrijven. Voor meer informatie neem contact op met Niels Braamse (bedrijven) via n.braamse@bluecity.nl of +31682719180 of met Rik Winsemius (studenten/young professionals) via rik@circularchallenge.nl of +31631688761‍.

 

Tekst door Sanne Kleijweg, fotografie door Jacqueline Fuijkschot