Food for Thought, Ondernemen

“Er is geen betere tijd om te beginnen dan nu.”- Interview met Hugo en Koen van Fruitleather Rotterdam

Foto door: Marc Blommaert

Onder wat vroeger het golfslagbad was, vind je nu de werkplek van fruitleerpioniers Hugo de Boon en Koen Meerkerk. In de kelders van BlueCity maken ze plantaardig ‘leer’ van afgedankt fruit. “Vooral de mango is interessant,” zegt het duo, “de verschillende soorten leveren namelijk verschillende materialen op.” De ambitie? Met Fruitleather de grootste leverancier van plantaardig leer ter wereld worden.

Het idee voor fruitleer ontstond tijdens een schoolproject waarbij Hugo en Koen iets moesten ontwerpen van afval. “Een paar keer per week werd er voor onze school een grote markt gehouden en het leek ons wel wat om met het afval van die markt te gaan experimenteren.” zegt Hugo. Na heel wat brainstormen en uitproberen kwamen de mannen uiteindelijk tot de ontdekking dat fruitresten gebruikt konden worden om een product mee te maken dat op leer lijkt.

Foto door Marc Blommaert.

Succes van Wenen tot Eindhoven

fruitleather-studio-bluecity-rotterdam

Toen het project succesvol bleek, besloten ze het als afstudeeronderwerp te gebruiken. En al vrij snel was duidelijk dat er animo voor fruitleer was. “Zowel het AD als de Metro bezochten onze eindexpositie” vertelt Koen, “en we kwamen ook nog in een uitzending van RTV Rijnmond” vervolgt Hugo. Nadat ook verschillende bedrijven interesse toonde, was het duidelijk: fruitleer kon wel eens de toekomst zijn!

Andere successen volgden. Fruitleveranciers boden zich aan, designers wilden wel samenwerken. “We werden ook uitgenodigd op beurzen, ze vlogen ons in voor de Vienna Design Week en hadden een presentatie in Eindhoven.” zegt Koen. “Sommige ontwerpers streven hun hele leven naar een plek op de Dutch Design Week, en wij hebben er al twee keer mogen staan.” Al die aandacht steeg de pioniers niet naar het hoofd, het maakte ze alleen maar meer gedreven om door te gaan met het verbeteren van hun product.

Een ‘problem solving company’

Fruitleather

Foto door Jessica Kruger

Ondanks dat de ondernemers al een aantal jaar bezig zijn, zien ze hun werk nog steeds als pionieren. “Inmiddels halen we geen fruit meer op de markt, maar krijgen we het geleverd van importeurs die grote partijen rottend fruit over hebben.” vertelt Hugo. Ondanks de grotere schaal, vertelt het duo dat ze nog steeds in ontwikkeling zijn. “We zijn een “problem solving company en voornamelijk bezig met testen, altijd op zoek naar ‘the final recipe.’” zegt Koen.

Maar er wordt ook steeds meer nagedacht over het eindproduct. Op de displays in de hal van BlueCity staan verschillende producten van fruitleer, bijvoorbeeld een tas, portemonnee en telefoonhoesje. “Sinds een jaar verkopen we sample pakketten via onze webshop en inmiddels zijn er ontwerpers die het materiaal afnemen om er verkoopbare producten van te maken. In Londen hebben we de eerste tassen van fruitleer al gezien”, vertelt Koen trots.

Voedselverspilling aanpakken

fruitleather-rotterdam-proces

De insteek van het project was in eerste instantie om voedselverspilling aan te pakken. “Door met afgedankt fruit te werken proberen we dit probleem onder de aandacht te brengen.” zegt Hugo. Maar Fruitleather maakt op meerdere vlakken een verschil. “Niet alleen is het een diervriendelijk alternatief voor leer, het verwerkingsproces is ook nog eens veel energiezuiniger dan de productie van echt leer.”

Toch zijn ze er nog niet, vinden Koen en Hugo. “Uiteindelijk zullen er echt dingen moeten veranderen. Eten over de datum laten gaan in je koelkast is natuurlijk een probleem, maar we moeten ook kijken naar de oorsprong ervan. Waarom zijn we zo verknocht aan die cosmetische perfectie en mogen er geen plekjes op onze groente en fruit zitten?” vraagt Hugo terecht. “In Nederland zijn we eigenlijk een beetje verwend, mensen denken al snel ‘die mango is niet goed genoeg voor mij’ en die manier van denken moet veranderen.”

Geen betere tijd dan nu

fruitleather-rotterdam-tas

“Er is een grote verandering nodig”, vult Koen aan. “We moeten op korte termijn inspelen op het feit dat grondstoffen eindig zijn. Als grondstoffen steeds schaarser worden hebben we straks een probleem. We moeten dingen radicaal gaan veranderen, maar die veranderingen zijn zo radicaal dat ze in stapjes moeten. Daarom is er geen betere tijd dan nu om daar aan te beginnen, straks is het te laat.”

Volgens de mannen is duurzaamheid en circulair ondernemerschap dan ook geen trend die over zal waaien. “Het is een topic dat blijft. Er zal echt een verschil gemaakt moeten worden in de hoeveelheid co2 die we uitstoten en hoe we met grondstoffen omgaan. Als ontwerper mis je denk ik de boot als je daar niet in mee gaat. Je zal er ook commercieel onder leiden als je het niet doet.”

Rotterdam als inspiratiebron


In BlueCity worden ze gelukkig omringt door ondernemers die deze visie delen. “We maken hier met zijn alle nieuwe dingen van reststromen. We werken veel samen, profiteren van elkaars kennis en delen contacten.” zegt Hugo. Zo ontstaan er ook wel eens samenwerkingen die je van tevoren niet had kunnen bedenken. “De bierbrouwerij in het pand, Vet & Lazy, onderzoekt bijvoorbeeld of er bier kan worden gemaakt van het sap dat wij overhouden” zegt Koen. “En soms is het ook gewoon handig dat je ergens kan aankloppen om een schaar te kunnen lenen.” vervolgt hij lachend.

Om écht impact te maken moeten er nog veel meer initiatieven zoals Fruitleather bijkomen. “We willen met onze lezingen laten zien dat er mogelijkheden zitten in afval en mensen inspireren om daar op hun eigen manier iets geks mee te doen.” vertelt Hugo. “En natuurlijk is het mooi als je iets na kunt laten. Dat mensen later zeggen: Koen en Hugo, dat waren toch die gasten van dat fruit?”

Meer informatie over Fruitleather vind je op hun website, via Facebook en op Instagram.

Ook pionieren? Vestig je in BlueCity!

In BlueCity helpen we de circulaire economie op gang door ondernemerschap te stimuleren. Voor echte impact is schaalgrootte nodig, maar veel initiatieven in de circulaire economie zijn nu nog klein en schattig. BlueCity helpt ondernemers om snel een businesscase te identificeren, deze te testen en indien mogelijk op te schalen. We bouwen een ecosysteem, waarin stromen zoveel mogelijk lokaal gebruikt en gecirculeerd worden.

We zoeken een mix tussen circulaire ondernemers die iets doen in de biologische cyclus en in de technische cyclus. Van studenten of start-ups die proof of principle zoeken, tot scale-ups met proof of concept. Van low tech tot high tech, van praktisch tot wetenschappelijk – wij zoeken juist die combinatie.

> check de werkruimte die BlueCity beschikbaar heeft